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octubre 2019

Para las ranas venenosas, las marcas importan cuando se trata de supervivencia.

TRILOBITES
Un experimento encontró que las ranas de rayas blancas eran menos efectivas para ahuyentar a los depredadores que las ranas con rayas amarillas. Sin embargo, ambas poblaciones están prosperando.

Una rana de dardo venenoso teñido de las montañas Kaw en la Guayana Francesa. Crédito Crédito J.P. Lawrence.

Por Veronique Greenwood
Las fantásticas marcas de colores de las ranas venenosas son una advertencia para los depredadores: si me comes, te arrepentirás.

Estas pequeñas y coloridas criaturas secretan toxinas amargas en su piel, y las aves han llegado a asociar sus marcas distintivas con el peligro. Las defensas químicas de las ranas pueden causar hinchazón, parálisis y, a veces, incluso la muerte. Sus marcas son tan distintivas que parece que cualquier rana que pruebe una nueva apariencia correría un grave riesgo.

Y, sin embargo, surgen nuevas marcas. Las ranas venenosas teñidas en una parte de la Guayana Francesa generalmente son azules y negras con marcas amarillas. Pero en la cercana reserva natural de Mont Grand Matoury, tienen rayas blancas. Los científicos curiosos sobre cómo funcionaba esta coloración alternativa realizaron una serie de experimentos e informaron algunos resultados sorprendentes la semana pasada en Proceedings of the National Academy of Science .

Descubrieron que las ranas de rayas blancas no eran tan efectivas para ahuyentar a los depredadores como sus hermanos amarillos. Pero aún así lograron evitar ser superados por el instalador, ranas de rayas amarillas más amenazantes, quizás en parte debido a su ubicación.

Los investigadores comenzaron estableciendo más de 2,000 modelos de ranas de arcilla, algunas con rayas blancas, algunas con rayas amarillas y otras con colores sólidos, tanto en la reserva natural de Matoury como en las montañas Kaw, a unos 48 kilómetros de distancia, donde vive una población de ranas de rayas amarillas.

Cuando recogieron los modelos más tarde, buscaron gubias y raspones que indicaban un ataque de aves. Esperaban que las aves en la reserva de Matoury evitaran las ranas de rayas blancas, mientras que las aves en las montañas Kaw se alejarían de las que tienen rayas amarillas.

Se sorprendieron al descubrir que este no era el caso. En Matoury, las ranas de rayas blancas fueron las más atacadas, mientras que en las montañas Kaw, las ranas de todos los patrones fueron atacadas casi por igual.

«Esto nos hizo rascarnos la cabeza», dijo J.P. Lawrence, un investigador postdoctoral en la Universidad de California, Irvine, y autor del nuevo artículo.

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Polluelos entrenados para asociar ranas de rayas blancas y amarillas con gusanos de harina de mal sabor.

Polluelos entrenados para asociar ranas de rayas blancas y amarillas con gusanos de harina de mal sabor. Crédito J.P. Lawrence

Con la esperanza de obtener más información sobre los resultados, los investigadores entrenaron a los pollitos en el laboratorio para asociar imágenes de ranas blancas o amarillas con gusanos de harina amargos y desagradables. Descubrieron que a las chicas les desagradaban las ranas de rayas amarillas mucho más rápido que las ranas de rayas blancas. Una vez que aprendieron a ser escépticos con respecto a las ranas amarillas, las aves fueron más cautelosas sobre cualquier color nuevo.

Eso encaja con los hallazgos del bosque, dijo el Dr. Lawrence. En la reserva de Matoury, las ranas de rayas blancas fueron atacadas más porque las aves tenían dificultades para aprender a asociar el blanco con una experiencia negativa. Sin embargo, en las montañas Kaw, donde las aves ya habían aprendido a evitar las ranas de rayas amarillas, se mostraban igualmente escépticos con respecto a los recién llegados con rayas blancas. De hecho, investigaciones anteriores habían demostrado que las aves responden con mayor fuerza a colores cálidos como el amarillo, naranja y rojo; el blanco simplemente no da la misma impresión.

Si las ranas de rayas blancas no asustaban a los depredadores con sus colores, ¿eran más mortales o al menos más desagradables cuando las atrapaban?

Utilizando una prueba iniciada por Bibiana Rojas, investigadora de la Universidad de Jyväskylä en Finlandia y autora del nuevo artículo, los investigadores mezclaron avena con extractos de la piel de las ranas y las alimentaron con pollos. Descubrieron que las ranas de rayas blancas eran menos nocivas que las amarillas. En casi todos los aspectos importantes cuando se trata de sobrevivir a los estragos de la selección natural, las ranas de rayas blancas parecían estar fallando.

Colores y patrones variados de la rana tintineante. Crédito J.P. Lawrence

Sin embargo, tienen una población sana y viva. Los investigadores creen que al menos dos factores están en juego: las dos poblaciones de ranas parecen no tener contacto entre sí, a juzgar por los datos genéticos limitados. Si vivieran juntos, las ranas blancas probablemente serían superadas. Pero debido a que no lo hacen, el hecho de que las ranas de rayas amarillas tengan más éxito no tiene ningún efecto en la supervivencia de las ranas de rayas blancas. Mientras sus reservas genéticas no se mezclen, incluso una versión menos adecuada puede sobrevivir.

El otro factor es un recordatorio de que la apariencia no lo es todo. Mientras el equipo estaba recolectando ranas en el bosque, notaron una diferencia clave.

«Cuando te encuentras con una de estas ranas de rayas amarillas, están justo en el medio del bosque», dijo el Dr. Lawrence. “Realmente no les importa en absoluto que estés allí. Las ranas de rayas blancas son mucho más reservadas, mucho más asustadizas. A menudo tienes que sumergirte en una madriguera para atrapar uno.

Al alterar su comportamiento, las ranas de rayas blancas pueden haber aumentado sus posibilidades de éxito. Incluso en el mundo natural despiadado, donde se dice que solo los fuertes sobreviven, una nueva innovación contraintuitiva puede persistir, dadas las circunstancias correctas.

Fuente:
https://www.nytimes.com/2019/09/12/science/poison-dart-frogs-markings.html?te=1&nl=science-times&emc=edit_sc_20190917?